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猫主子为何沉迷猫薄荷?最初可能只是为了驱蚊

十点科学

作者|陈天真 来源|十点科学(ID:Science_10)

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猫咪是一种高冷动物,仿佛对一切都爱答不理,直到……遇到猫薄荷。一闻到猫薄荷,它们便会开心得眼神迷离、摩擦身体、满地打滚......原本的傲娇做派荡然无存,留下铲屎官们一脸错愕。

人们原本以为,猫对猫薄荷如此沉醉,是因为它释放的化学物质会麻醉猫的神经系统,就像海洛因和吗啡让人类迷醉一样。但最近发表在《科学·进展》上的一项研究发现,这些物质除了给猫带来快感,还是一种高效的驱蚊剂,可以保护猫不受蚊子叮咬。

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猫主子:我吸猫薄荷,不是嗑药,是为了防蚊。

猫的快乐源泉

猫薄荷被认为是“猫界大麻”,只要轻微碰触,就会释放出独特的芳香气味,保护植物免受蚜虫侵害,也是激发猫快感的根源。除了猫薄荷,葛枣猕猴桃(一种猕猴桃属植物)、缬草也会受猫主子青睐。

猫主子对这些植物情有独钟,主要是因为其中含有一种叫做荆芥内酯的化学物质。

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图为猫薄荷,为荆芥属植物。源自网络

它们被猫吸入后,会与鼻子上的受体结合,进而刺激大脑神经元,激活参与调节奖赏和欣快反应的神经系统,让猫兴奋不已。——直接吃植物叶子则没有任何反应。

事实上不只是猫,猫科类的猞猁、豹、虎、狮子,都很容易屈服于这种浓烈的芳香气味,狗和老鼠则对它兴味索然。

一旦闻到这种浓烈的芳香气味,猫科动物们原本冷静的血液中突然充满了“快乐荷尔蒙”内啡肽。于是它们热情洋溢地摩擦头部,翻滚、舔舐,忘我地沉醉其中。

不过猫主子对此并不会产生成瘾反应,即便闻到气味时醉生梦死,大约5~15分钟后,它们就会清醒过来,重新恢复高冷范。而且有大约1/3的猫对这类植物始终无动于衷。

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猫科动物普遍会被猫薄荷散发的独特气味吸引,产生摩擦头部、打滚等行为。|来自论文

驱蚊,还是快感?

为什么猫科动物会对这种味道如痴如醉呢?众说纷纭。日本岩手大学的生物学家试图找一个合理解释。

契机来自于在葛枣猕猴桃中提取的一种醇类物质。大约20多年前,人们就发现,猫薄荷中的荆芥内酯有很好的驱蚊特性。而这一次,他们在葛枣猕猴桃中首次提取出了一种叫做荆芥内醇的物质,也有类似功效。

它们不仅可以让猫陶醉,也能驱蚊。于是科学家们猜测,猫主子陶醉于这类植物,或许并非只是为了纯粹的欢愉,而是也有实际考量。

他们为此设计了一个蚊子叮咬实验。是的,用一群真猫。正如测试驱虫剂的功效时,人类的手臂要暴露给蚊子,任由它们叮咬一样,身上涂抹有芳香物质的猫,也被放到充满蚊子的房间里。结果发现,相比于只涂抹中性物质,落在这些猫身上的蚊子数量大约少了一半。

联系猫主子们闻到气味后,自发地摩擦头部、翻来滚去、将这种物质涂抹到全身各处的行为,科学家们猜测,猫主子或许是因为掌握了丰富的药学知识,懂得如何避免蚊虫打扰,才如此喜欢在这类植物上打滚。

科学家们由此构想了一幅远古时代的生活图景:野生的猫科动物在夜晚伏击猎物时,如果周围满是蚊子,要保持镇定一定非常困难。或许某一天,它们的祖先偶然穿过一丛猫薄荷,闻到了浓郁的芳香气味,并在随后体验到它带来的捕猎优势,结果更成功地经受自然考验,生存了下来,自此便对这种植物钟情不已,并顺带将这种习惯留给了猫子猫孙。

于是今天,我们的猫主人,便....... 嗑猫薄荷嗨到爆!

完全停不下来。

参考链接:

https://www.sciencemag.org/news/2021/01/why-cats-are-crazy-catnip

https://advances.sciencemag.org/content/7/4/eabd9135

编者按:本文转载自微信公众号:十点科学(ID:Science_10),作者: 陈天真


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